Selecteer een pagina

“Als andere managers horen dat vrijwel niemand bij ons bedrijf uit zichzelf weggaat, vragen ze allemaal ‘how on earth we do that’?”

Hans Walhout en zijn vrouw Alita koesterden allebei het verlangen in een ontwikkelingsland te werken en iets toe te voegen. Maar dan niet volgens het ‘traditionele’ concept van ‘geld geven en zien wat er gebeurt’, maar om ontwikkelingswerk op de bedrijfsmatige manier te benaderen, zodat het in combinatie is met het verschaffen van werkgelegenheid. In 2010 vertrokken ze naar Ethiopië, alwaar Hans anno nu aan het hoofd staat van de Ethiopian Steel Profiling and Building Company (ESPBC) en leiding geeft aan 85 man. Daarnaast is hij ook papa van vier kinderen: twee dochters van 8 en 5, en een tweeling – een jongen en een meisje – van 2. Vorig jaar februari startte de 32-jarige Nederlander ‘in den vreemde’ zijn Action Learning MBA bij Business School Nederland.

‘Toen we hiBSN MBA student Hans Walhouter in 2010 aankwamen, waren we behoorlijk blanco. We hadden geen echte buitenlandervaring en de vorige manager was alweer terug in Nederland. We werden letterlijk in de vijver gedropt met de opdracht ‘zwemmen maar!’ Om te wennen kostte ons overigens niet heel veel moeite; vanaf de eerste dag voelde dit als ons plekkie – en dat is tot op de dag van vandaag zo.’

Wat niet wegneemt dat ze ontzettend veel hebben moeten leren de afgelopen zes jaar. ‘Het is grappig dat je dat vaak pas achteraf inziet. Ik weet nog dat ik na een half jaar het idee had dat ik de cultuur hier wel doorhad, en ook goed snapte hoe ons bedrijf functioneerde. Een jaar later zei ik: ‘toen ik dacht dat ik het wist, wist ik het niet, maar nú weet ik het wel’. Om een jaar later weer exact hetzelfde te constateren. Nu zeg ik: ‘ik weet het nog steeds niet.’ (lachend).

 

Wanneer en waarom besloot je een MBA te gaan doen?
‘Het bedrijf is de afgelopen jaren enorm hard gegroeid en boekte mooie resultaten. Geweldig om te zien. Nadat onze eerste termijn van vijf jaar erop zat, waren we er zeker van dat we nog niet terug wilden naar Nederland. Maar mijn vrouw en ik waren ook van mening dat we dan die tweede termijn – ongeacht hoe lang het duurt – meer ‘invulling’ moesten geven, en dat een MBA voor mij de logische volgende stap zou zijn.’

Waarom ‘logisch’?
‘Als je nog een keer terug wil naar Nederland of het westen, dan wordt dat na zoveel jaar steeds moeilijker. De eerste vijf jaar heb ik enorm veel geleerd, maar die kennis en ervaring vul ik nu heel graag aan met een MBA. Ik hoop hiermee mijn kansen op een goede baan in een semi-westers land te vergroten.’

Wat heb je de afgelopen 1,5 jaar concreet aan de MBA gehad?
‘Ik vind het geweldig om te zien dat voor mij nu alles op z’n plek valt. De eerste vijf jaar heb ik met mijn boerenverstand alles geprobeerd te doen en in te richten zoals ik dacht dat het beste was voor het bedrijf. Feitelijk had ik maar weinig ervaring op het gebied van HR, finance en sales, maar toch kwam alles voorbij en deed ik het naar beste kunnen. Toen ik met de MBA begon, vielen alle puzzelstukjes op z’n plek. Alles wat ik de jaren ervoor voorbij had zien komen, werd nu voorzien van een naam en theoretisch kader.’

Terugkijkend, had je dingen anders gedaan ‘knowing what you know now’?
‘Ja, zeker. Praktische vragen zoals ‘hoe ontwikkel je een cash flow statement?’ en ‘hoe interpreteer je financial statements?’ zijn dingen die ik zelf heb moeten uitvogelen. Nu weet ik vanuit de theorie hoe het moet. Aan de andere kant moet ik zeggen dat ook het proces van uitvogelen ook bijzonder leerzaam is.’

Tot voor kort was jij de enige ‘buitenlander’ bij ESPBC, en dan ook nog de General Manager. Hoe heb je dat ervaren?
‘Dat was in het begin enorm wennen. Hiërarchie is enorm belangrijk in Ethiopië: een baas is een baas, die zit het liefst met z’n benen op zijn bureau en doet zo weinig mogelijk. Vanuit Nederland zijn we dat helemaal niet gewend, ik in ieder geval niet. Mijn vrouw – die de eerste jaren enkele administratieve taken op zich nam – en ik hebben vanaf het begin de rol ingenomen zoals wij dat gewend zijn. We staan naast onze mensen en trekken samen de kar. Als het moet, spring ik op de heftruck of help ik ook mee met laden. Voor Ethiopiërs is het totaal onbegrijpelijk dat een manager ook vieze handen wil krijgen.’

Eén van je drijfveren was om werkgelegenheid te verschaffen. Lukt dat?
‘Vandaag de dag werken er 85 lokale mensen voor ESPBC. Met de uitbreidingsplannen van de productie die we onlangs ingezet hebben, hopen we in 2020 tussen de 150 en 200 mensen aan het werk te hebben. Ook bijzonder is onze employee turnover: die is nagenoeg nul. Helaas hebben we een aantal werknemers moeten laten gaan door zaken als fraude en diefstal, en ook als we kansen zien voor onze mensen bij een ander bedrijf, dan helpen we ze graag door ze daarop te wijzen. Maar vrijwel niemand gaat bij ons weg omdat hij of zij het niet naar z’n zin heeft. Bijna iedereen is er vanaf het begin bij. Als andere managers dat horen, vragen ze allemaal ‘how on earth we do that?’

Wat is de succesformule?
‘Volgens mij is dat de authenticiteit van ons en ons bedrijf. Ik vind het belangrijk dat mensen zien dat je hier niet in de eerste plaats voor jezelf zit en dat mensen zich niet louter ‘productiemiddelen’ voelen, maar dat je laat zien in woorden én daden dat zij ook belangrijk zijn.’

Hoe dan?
‘Door ze mee te laten delen in de groei en winst van het bedrijf. Als je dat jaar in, jaar uit doet, dan is dat een positieve trigger voor mensen om zich in te (blijven) zetten. Dat ‘we doen het met z’n allen-gevoel’ kom je hier helaas bij andere lokale bedrijven niet snel tegen. Voor ons zijn de Bijbelse principes een belangrijke leidraad voor het runnen van het bedrijf. Het hanteren van deze principes in de omgang met werknemers levert absoluut óók zakelijke ‘winst’ op.’

BSN MBA student Hans Walhout en familieHoe balanceer je je tijd tussen werk, het gezin en de studie?
‘Ja, tijd is wel de grootste uitdaging waar ik de laatste 1,5 jaar mee struggle. We wonen op de compound – tussen kantoor en ons huis liggen welgeteld 20 meter – dus werk en vrije tijd lopen nogal door elkaar heen. Onze werkweek ligt standaard op 44 uur per week; de eerste jaren waren er dat voor mij tussen de 50 en 60. Nu is dat iets rustiger, en werk ik gemiddeld 45 uur per week. En ook al staan we allebei nog altijd achter de beslissing dat ik de MBA ging doen omdat het goed is voor mijn toekomst en die van ons gezin, het neemt op dit moment wel al mijn tijd in beslag. Desondanks loop ik nog altijd ongeveer op schema, waar ik heel blij mee ben en dat ook vooral zo wil houden. Maar eerlijk is eerlijk: ik zal blij zijn als het achter de rug is.’

Hoe belangrijk is kennis in de vorm van MBA’s voor de ontwikkeling van een land als Ethiopië?
‘Ik ben van mening dat een land zich in de breedte moet ontwikkelen, en die ontwikkeling kan niet alleen gedragen worden door MBA-studenten. Het is niet zo dat als nu 1 miljoen Ethiopiërs een MBA zouden doen, dit land acuut naar een gemiddeld niveau getrokken wordt – alle aspecten van het bedrijfsleven moeten eenzelfde groei doormaken. Dat de kennis van een MBA daar een bijdrage aan kan leveren, is uiteraard een feit – die kennisinjectie is enorm belangrijk.’

Wat is een van de grootste uitdagingen van Ethiopië?
‘Het onderlinge wantrouwen van mensen hier: vrijwel niemand vertrouwt een ander onvoorwaardelijk. Dat zit helaas diepgeworteld in de Ethiopische cultuur, tot aan huwelijken aan toe. Iedereen denkt dat een ander over zijn rug geld verdient. Zelfs als je een transparante, eerlijke bedrijfsvoering voert, blijft dat gebrek aan vertrouwen een probleem.’

Als je over een paar jaar weggaat, wat hoop je dan achter te laten?
‘Zelfs als we vandaag al weg zouden gaan, zouden we tevreden terug kunnen kijken. ESPBC is een goed geworteld, winstgevend bedrijf dat heel veel kansen en mogelijkheden heeft. Maar zoals gezegd: ik hoop dat er over drie jaar minimaal 150 mensen werken en dat de motor nog steeds lekker draait, ook zonder onze aanwezigheid. Niet alleen maar financieel, maar dat het een positieve impact op de lokale gemeenschap heeft. Zo is er een jonge vrouw die vijf jaar geleden bij ons kwam werken en sindsdien een enorme persoonlijke ontwikkeling heeft doorgemaakt, met behulp van de tools die ze van ons aangereikt kreeg. Zien dat je een verschil kunt maken voor een individu, dat is voor ons de ultieme bevrediging.’

Meer informatie?
Voor meer informatie over onze MBA-programma’s neem contact op met Dory Cammelbeeck of Sandra Blankenstein via 0344-579052/46 of mail naar info@bsn.eu.

BSN Update
Altijd op de hoogte blijven van het laatste nieuws en updates van BSN? Volg ons dan op Facebook en/of Twitter en schrijf je in voor onze gratis nieuwsbrief die elke twee maanden verschijnt. Stuur hiervoor een email naar info@bsn.eu o.v.v. ‘aanmelden nieuwsbrief‘.

Share This